中华传统文化|第三讲(五)文化纵横:指南针———郑和下西洋不能没有它

来源:北京市社科联、北京市社科规划办  发布时间:2019-07-17

 

《中华传统文化十四讲》第三讲 天纵之才的创造———四大发明(五)

文化纵横:指南针———郑和下西洋不能没有它

图为《天妃经》卷首的明代郑和下西洋图

  明永乐三年(1405年),郑和率领将士27000多人,海船200多艘,从苏州刘家河出发,开启了中国历史上最大规模的远洋航行。在此后的28年里,郑和七次下西洋,曾到达爪哇、苏门答腊、暹罗等地,最远到达东非、红海。郑和下西洋与当地的国家和地区建立了联系,进行商贸活动,带去了大量的中国瓷器、铜器、铁器、金银及各种精美的丝织品,也换回了所经各地的胡椒、象牙、 宝石、染料、药材等,并带回了狮子、长颈鹿、鸵鸟等动物,促进了中国对外经济、文化的交流。郑和下西洋,不仅规模最大、船只最多、海员最多、航行时间最久,而且比欧洲国家航海早了半个多世纪,比麦哲伦、哥伦布、达·伽马的航行早了一个世纪,可以说郑和是航海时代的先驱,也是东方航海第一人。

郑和宝船|南京郑和宝船遗址公园

  郑和能进行如此规模宏大、影响深远的海上航行,依靠的不仅是当时最先进的宝船——宝船船身巨大、性能稳定、安全可靠,而且是船队拥有了当时最前沿的航海技术——计程法、航海图绘制、牵星过洋航海术等,还掌握了大量的天文地理、海洋科学、船舶驾驶与修理等知识。这其中有一个小物件被视为航行宝物,专门放置在一个房间里,由火长(大副)亲自掌握,这就是罗盘(即指南针)。船舶在海上航行时,白天靠看太阳来辨别方向,夜晚靠星星来辨认方向,到了阴雨天气,则就必须要靠这个小小的指南针了。别小瞧这个小小的指南针,它凭借着神奇的指向能力,而跻身于中国古代“四大发明”之列,自然有着不可小觑的实力。

水浮法指南针(模型)。将磁鱼平放在瓷碗的水面上,静止时,鱼之首尾分别指示南北。

  早在先秦时期,人们就发现了磁石的磁性及其功能,战国时就出现了用于指示方向的司南,唐末宋初时,发明了人工磁化方法,制作出了指南针。后来又造出了指南鱼、指南龟、水浮磁针、罗盘等,虽其形态变化多样,但制作方法却是万变不离其宗。北宋曾公亮编撰的《武经总要》记载了指南鱼的制作方法: “用薄铁叶剪裁,长二寸,阔五分,首尾锐如鱼形,置炭火中烧之,候通赤,以铁钤钤鱼首出火,以尾正对子位,蘸水盆中,没尾数分则止,以密器收之。”这是利用地磁场的磁性将铁片磁化,而且已经知道鱼形的铁片微微向下倾斜,更利于磁化。实际上,这时已经发现了近代科学中所谓的磁倾角的影响,接近了现代物理学的磁学概念。使用指南鱼时,让它浮在水面上,和水浮磁针的原理是一致的。

  指南针在郑和下西洋的航行中,可以说是功不可没。而现在,随着时代的进步与科学技术的发展,指南针已经广泛应用到导航、定位、测速、定向等领域,出现了高性能、高精度的电子罗盘,将发挥更为重要的作用。

  (本文选自北京社科普及丛书《中华传统文化十四讲》,图片来源于网络)

 

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